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    Conoce a Elon Musk: el CEO del futuro

    El visionario fundador de Tesla y SpaceX, está por cambiar la vida como la conocemos ahora.

    Autor: Redacción Maxim 31 agosto, 2016


    Foto: Hiromichi Matono

    Foto: Hiromichi Matono

    Por Bill Saporito

     

    No hay errores pequeños cuando estás en el negocio de lanzar cohetes. Una falla mecánica, un solo movimiento en falso dentro de la computadora y tu maravilla exquisita de $60 millones de dólares se convierte en un espectáculo de fuegos artificiales poco satisfactorio.

    Sin embargo, en la tarde del 28 de septiembre del 2008, en lo que el cohete SpaceX Falcon 1 estaba en la plataforma en el atolón de Kwajalein, en el Pacífico, los riesgos se extendieron mucho más allá de la propia puesta en marcha inminente. Elon Musk tuvo que —tontamente, algunos de sus propios amigos pensaron— hundir gran parte de su fortuna en una empresa espacial comercial, que desde una perspectiva empresarial tiene grado de dificultad a la altura de una fusión nuclear. Después de tres desmontajes rápidos no programados consecutivos, Musk se había quedado casi sin dinero. Y ciertamente sin cohetes. Un cuarto desastre no sólo condenaría a SpaceX sino quizá sacaría del mercado a Tesla, la compañía de coches eléctricos que Musk también comenzó. Tesla comparte la tecnología y los gastos generales, por no hablar de Musk mismo, con SpaceX, y sufría una hemorragia de dinero.

    Como rugió Falcon 1 en medio de las palmeras en “Kwaj”, un rugido paralelo de júbilo y alivio emanaba desde la sede de SpaceX en Hawthorne, California. Minutos después de la ascensión sin defectos para estar en órbita, un Musk emocionado se volteó hacia sus lanzadores de cohetes y dijo: “Eso fue impresionante”. El éxito de la misión comprobaría la estrategia de utilización de bajo costo, cohetes reutilizables para lanzar satélites de SpaceX, entregar la carga espacial y, en última instancia, llevar a los seres humanos a Marte. “Hubo una gran cantidad de personas que pensaban que no lo lograríamos. Mucha, en realidad”, le dijo a sus empleados. “Pero como se suele decir, la cuarta es la vencida, ¿verdad?”. A finales de diciembre de ese mismo año, justo antes de Navidad, la NASA estaba en la línea diciéndole a Musk que SpaceX había ganado su contrato de $1.6 billones de dólares para realmacenar la estación espacial internacional. “No podía ni agarrar el teléfono. Sólo dije: ‘¡Los amo!’”, confesó a 60 Minutes. Y no fue su único regalo de fin de año. Ese mes, Tesla se había acabado su dinero, así que ejecutar el siguiente acto era arriesgado, hasta una inversión de último minuto en Navidad que mantuvo a la compañía a flote. Antes del milagro navideño, Musk pensó que estaba por entrar en una crisis nerviosa.

     

    Hoy en día, Tesla está al borde de un enorme avance. La introducción de Tesla Model 3 ha sido un acontecimiento triunfal, nivel evento iPhone, con filas para tener el privilegio de comprar el vehículo eléctrico de $35,000 dólares desde dos años antes. Model 3 es la culminación del “Plan Maestro Secreto” de Tesla Motors, que Musk compartió en el sitio web de la compañía en 2006. La idea era construir primero el Roadster de $109,000 dólares para probar el concepto de vehículo eléctrico y financiar el desarrollo de un sedán familiar, que se convirtió en el Tesla Model S (de $70,000 USD), el coche mejor calificado en la historia de la industria automotriz. (En modo “ludicrous”, ahora es capaz de hacer de cero a 100 km/h en 3 segundos, lo que Musk describe como “más rápido que caerse”, y es más rápido que la mayoría de los Porsches, Ferraris y Lamborghinis). El Model S produciría entonces los fondos para el vehículo de menor precio. Sin embargo, mientras tanto, en el 2015, Tesla anunció el Model X, un SUV antes de llegar al Model 3, “por lo que es una trilogía de cuatro partes”, bromeó Musk en la introducción del Model 3 esta primavera.

     

    Dejando bromas aparte, Tesla ha recreado el coche eléctrico, y hasta cierto punto su propia industria automotriz, mediante la producción de vehículos eléctricos elegantes, de alto rendimiento, sin mucha ayuda de Detroit, Tokio o Stuttgart. Aficionados acuden a sus ruedas de prensa y las comparaciones con Steve Jobs no están fuera de lugar. Tesla ha recibido más de 400,000 pedidos para el Model 3, un acumulado de $14 mil millones de dólares en promedio. El mayor desafío que Tesla enfrenta ahora no está en vender el Model 3, sino en hacer los suficientes. Esto se conoce como un problema de clase alta.

     

    Todo en el universo de Musk parece tener un rendimiento óptimo. En abril, SpaceX logró el aterrizaje en el mar de uno de sus cohetes Falcon 9 reutilizables —imagina a un edificio de 12 pisos estacionándose en posición vertical sobre una pequeña plataforma flotante—, que lanzará satélites y transbordadores espaciales con un costo de miles de millones para la NASA, la Estación Espacial Internacional y otros clientes. “Es un paso más hacia las estrellas”, dijo después del aterrizaje.

     

    Y lejos de las estrellas está el desierto cerca de Reno, Nevada, la Gigafactory de Tesla, que pronto duplicará la capacidad mundial de fabricación de baterías de iones de litio, aumentando su eficiencia y reduciendo los costos. El Gigafactory producirá paquetes de baterías que de acuerdo con Musk harán que los vehículos eléctricos se vuelvan totalmente populares, reducirán el calentamiento global y entregarán energía barata a las partes más pobres del mundo. “Se trata de una transformación fundamental de cómo funciona el mundo, de cómo la energía se entrega alrededor del mundo”, expuso en la presentación del sistema de almacenamiento de energía en el hogar, Powerwall de Tesla, el año pasado. El objetivo inicial: crear una empresa de energía en los Estados Unidos para sustituir las centrales eléctricas que queman carbón. Se negó a patentar la tecnología de producción, incitando a otras empresas a usarla para tener más capacidad.

     

    Musk, de 44 años, es físico y economista de formación, y piloto de jet, genio autodidacta y diseñador de cohetes y baterías por vocación. Su primer éxito vino con un code genie trasplantado de Sudáfrica (a través de Canadá). Era una de las fuerzas detrás de la formación de PayPal, un grupo que incluía a Max Levchin, Peter Thiel, Reid Hoffman y otros en la mafia PayPal que crearía dinastías de internet por mérito propio. A diferencia de ellos, Musk quería ir más allá de la cultura de Silicon Valley para crear productos físicos ligados al espacio, la energía y el transporte, y con un mayor sentido sobre la responsabilidad de la humanidad. Es una de las razones por las que formó SolarCity, un proveedor de energía renovable, y también lo que lo llevó a publicar un libro en blanco en el 2013 en algo llamado Hyperloop. Saliendo de su frustración con la propuesta costosa y lenta de California para el ferrocarril de alta velocidad entre San Francisco y Los Ángeles, la idea parecía descabellada en un principio: un vehículo que flota en un tubo sin apenas fricción construido entre las dos ciudades que aceleraría a más de 1,200 kilómetros por hora —y cuesta billones menos que el plan original—. La cápsula Hyperloop sería el cursor sobre aceleradores magnéticos encadenados a lo largo de la longitud del tubo, utilizando un motor cargado con energía solar para la propulsión. Tal como era de esperar, la física se ha probado ahora por una de varias compañías que continúan el proyecto, y Musk, demasiado ocupado para ejecutar otro arranque, dejó salir su idea para que los demás la desarrollan.

     

    Lo que lo hace único no es que cree que nuestra sociedad basada en carbono y CO2 está condenada, es que está más que seguro de que puede hacer algo al respecto. “El objetivo de Tesla y SolarCity es minimizar la amenaza existente de una transición retardada a una economía de energía sostenible”, explica.

     

    SolarCity aborda el suministro de energía, Tesla el consumo de energía y SpaceX es una especie de póliza de seguro planetaria si Musk no puede salvar a los terrícolas de sus propias conductas destructivas. “El propósito de SpaceX es ayudar a hacer a la humanidad multiplanetaria. Si la vida tal como la conocemos es multiplanetaria, entonces la duración probable de la existencia de la civilización humana es mucho mayor”, dijo después del lanzamiento de un cohete. No es de extrañar que Musk se convirtió en el modelo para Iron Man a los ojos del actor Robert Downey Jr. ¿Por qué ser un simple cambiador de dinero en PayPal cuando puedes ser un intergaláctico? Tratar de rescatar el planeta puede ser también remunerativo. Musk tiene un valor aproximado de $10 mil millones de dólares, la mayor parte dependiente del presupuesto de Tesla. Toma casi nada de sueldo.

     

    Pudo haber nacido brillante y excéntrico, pero sin duda la crianza de Elon Musk contribuyó a la etiqueta de genio fantástico que adquirió, incluso de su madre. Musk creció en Pretoria, Sudáfrica, hijo menor de un padre ingeniero frío y distante, y una madre empresarial llamada Maye, modelo y nutricionista. En una sociedad que valoraba el atletismo, Elon no tenía nada. Desde el momento en que aprendió a leer se convirtió en un dispositivo de entrada de datos que absorbía todos los libros a su alcance. De acuerdo con un informe de Bloomberg, superó su miedo a la oscuridad por hacer cálculos. “La oscuridad sólo significa la ausencia de fotones en el espectro visible, 440 a 700 nanómetros”, razonó. “Es realmente tonto temerle a la falta de fotones” —trata de explicarle eso a tu hijo de tres años—.

     

    Desde chico, diseñaba cohetes y explosivos en su jardín para divertir a sus hermanos y primos; a los 10, recibió una computadora Commodore, y su capacidad de programación pronto superó la de la mayoría de los adultos; a los 12, escribió el software para un juego de ordenador llamado Blastar y lo vendió por $500 dólares. “Creo que no se dieron cuenta que tenía 12 años”, recordó.

     

    Elon, su hermano, Kimball (que más tarde se convirtió en su socio de negocios), y su hermana, Tosca, fueron criados para ser independientes. A los 17 años se fue de Sudáfrica a Canadá, de donde era su madre, y estuvo en trabajos raros mientras vivía con parientes. Maye y Kimball lo siguieron después y la familia hizo una casa en Toronto, donde Elon asistió a la Universidad de Queen’s. Luego se trasladó a la Universidad de Pennsylvania, donde obtuvo diplomas en física y economía, una combinación algo extraña.

     

    Su búsqueda de un doctorado en física aplicada en Stanford duró días: Musk ya había decidido que las universidades compartían conocimiento demasiado lento, y tenía una idea que ya le estaba haciendo eco. Se llamaba Zip2. En 1995, internet todavía era un bebé, pero Musk se dio cuenta de que un cambio tectónico estaba en marcha en el mundo editorial, del papel a lo digital. Se imaginó que los anunciantes locales comprarían espacio en los sitios web de los periódicos locales y desarrolló Zip2 para hacer precisamente eso. Era demasiado pronto, con su hermano Kimball como jefe de ventas, el par quedó colgado en las empresas de medios de impresión hasta que finalmente comenzaron a ver la luz. Eso fue suficiente para interesar a Compaq, que compró Zip2 por más de $300 millones de dólares.

     

    Musk ya sabía cuál era su próximo objetivo: el mundo embrutecido de la banca. Lanzó X.com con la idea de transformar por completo la banca. Pero la gente de PayPal estaba haciendo lo mismo, y después de convertirse rápido en feroces rivales, las dos compañías se combinaron eventualmente. Musk se fue a Los Ángeles en el 2002 y comenzó a perseguir la exploración espacial. La escena de Hollywood le asentaba bien tanto a Musk como a su esposa, Justine, una mujer que había conocido y perseguido en la Universidad de Queen’s. Ella se convirtió en novelista, escritora de revistas y blogger, documentando sus vidas en el circuito Hollywood-Silicon Valley. (Musk volaba de ida y de regreso cada semana). Su estilo de vida de celebridad se interrumpió trágicamente cuando su primer hijo murió de síndrome de muerte súbita del lactante en 2002. Luego se convirtieron en padres de gemelos y después de trillizos —todos hombres—, pero el matrimonio no podía soportar la tensión de la dedicación incansable de Musk a sus empresas. Se solicitó el divorcio en la primavera del 2008. Justine publicó todo en Marie Claire, llamándose a sí misma una “esposa de arranque”.

     

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